Los árboles que han vivido durante milenios están muriendo de repente

Hace unos 1.500 años, poco después del colapso del Imperio Romano, un árbol baobab comenzó a crecer en lo que ahora es Namibia. El pueblo San eventualmente nombraría al árbol Homasi, y otros lo llamarían Grootboom, después de las palabras en Afrikaans para “árbol grande”. A medida que los nuevos imperios subían y bajaban, Homasi continuó creciendo. Cuando los humanos inventaron papel moneda, prensas de impresión, autos y computadoras, Homasi brotó nuevas ramitas, ramas e incluso tallos, convirtiéndose en un gigante de cinco troncos con una altura de 32 metros y una circunferencia a juego.

Los baobabs africanos se mueren y el motivo es un misterio

Y luego, en 2004, colapsó.

La desaparición del árbol fue repentina e inesperada. En marzo, al final de la temporada de lluvias, Homasi estaba en plena floración. Pero a fines de junio, su salud se había deteriorado repentinamente. Uno por uno, sus tallos se desprendieron del tronco gigantesco y se volcaron. El último de ellos cayó en el Día de Año Nuevo, 2005, terminando con 15 siglos de vida.

Común en todo el África subsahariana, el baobab africano es una de las plantas de mayor floración en el mundo, y se dice que es una de las más longevas. También se lo conoce como el árbol invertido, porque sus ramas desnudas parecen raíces, o como el árbol del pan de mono, debido a su fruta nutritiva y comestible. Es excepcionalmente duradero, pero recientemente, varios de los baobabs más antiguos han estado muriendo. Homasi, por ejemplo, era parte de un bosque de siete baobabs, seis de los cuales perecieron en un período de dos años.

Este no es un evento aislado. De los 13 baobabs más antiguos del mundo, cuatro han muerto por completo en los últimos doce años, y otros cinco están en camino, habiendo perdido sus tallos más antiguos. “Estos árboles grandes y monumentales, que pueden vivir por 2.000 años o más, estaban muriendo uno tras otro”, dice Adrian Patrut de la Universidad Babes-Bolyai en Rumania, que ha catalogado las muertes . “Es triste que en nuestras cortas vidas, podamos vivir esa experiencia”.

Los baobabs a menudo tienen troncos huecos, con enormes cavidades internas que los humanos han usado como tiendas, casas, capillas e incluso prisiones . Cuando los árboles son huecos, generalmente se debe a que la madera dentro de ellos ha muerto. Pero los huecos de baobab nunca se llenaron; en cambio, estos árboles producen periódicamente nuevos tallos en la forma en que otros árboles brotan nuevas ramas. Son los tallos, fusionados en un anillo, que forman el espacio hueco. Es por eso que la cavidad está llena de corteza, y se encoge con la edad.

Baobab de enormes proporciones en Tanzania (África)

Patrut descubrió esta arquitectura única visitando casi todos los baobabs más grandes y antiguos del mundo, y datando con carbono sus diversos tallos. Él y su equipo perforarían pequeños agujeros en la madera y extraerían chips de un milímetro de ancho, que enviaron a los EE . UU. Para su análisis . Y a través de este trabajo, también aprendieron exactamente qué edad pueden obtener estos árboles míticos.

Los exploradores europeos afirmaron que los baobabs podrían vivir hasta 5.000 años, pero su verdadera esperanza de vida ha sido difícil de calcular. No necesariamente establecen nuevos anillos de crecimiento cada año, e incluso cuando lo hacen, esos anillos a menudo son demasiado débiles para contarlos. La datación por carbono es la única forma de calcular con precisión su edad.

El árbol más antiguo que el equipo de Patrut estudió-el baobab Panke de Zimbabwe-tenía más de 2.500 años cuando murió en 2011. Otros dos árboles -Dorslandboom en Namibia y Glencoe en Sudáfrica- también tienen más de 2.000 años de antigüedad; sus tallos más grandes y más viejos se han derrumbado, pero partes de ellos todavía están vivos. No se puede decir lo mismo del árbol de Platland, que fue posiblemente el baobab más grande y visitado. En 2016 y 2017, los cinco tallos se separaron y cayeron.

Baobabs en el norte de Morondava, Madagascar

Nadie puede decir si los baobabs han muerto de esta manera en siglos pasados; estos árboles se descomponen muy rápido y dejan pocos rastros detrás. “Pero cuando alrededor del 70 por ciento de sus árboles de 1.500 a 2.000 años de edad murieron en 12 años, ciertamente no es normal”, dice Erika Wise, de la Universidad de Carolina del Norte, en Chapel Hill. “Es difícil encontrar un culpable que no sea el cambio climático”.

Patrut está de acuerdo. Aunque originalmente sospechaba que Homasi fue asesinado por una enfermedad, ninguno de los árboles caídos ha mostrado signos de infección, y el patrón de sus muertes no se ajusta a un contagio creciente. Muchos de ellos se encontraron en parques nacionales, lo que absuelve las prácticas agrícolas y otras actividades humanas locales. En cambio, Patrut culpa a “una combinación sin precedentes de aumento de temperatura y sequía en el sur de África, en los últimos 10 a 15 años”.

Las lluvias anuales se han vuelto más impredecibles, para la desgracia de los baobabs más grandes y más antiguos. Para mantenerse erectos, estos árboles deben absorber entre el 70 y el 80 por ciento de su volumen en agua. “Si no tienen suficiente lluvia cuando lavan las hojas o producen sus flores, mueren”, dice Patrut. Eso fue lo que le sucedió al árbol Chapman de Botswana, quizás el baobab más famoso históricamente en el mundo. La temporada de lluvias que debía comenzar en septiembre de 2015 no comenzó hasta febrero de 2016. Para entonces, ya era demasiado tarde. El árbol Chapman colapsó en enero, con solo un 40 por ciento de agua en sus tallos.

Cebras en una zona árida con árboles baobab en Tarangire, Tanzania

Tampoco son solo los baobabs. En todo el mundo, las muertes crujientes de árboles antiguos dan testimonio del período de cambio ambiental extraordinario que vivimos. “En Wyoming, Idaho y Montana, he encontrado bosques enteros de árboles que han muerto desde 2001”, dice Wise. “Si bien no son tan viejos como los baobabs, tienen entre 400 y 500 años de edad. La muerte tiene otras causas inmediatas, como los insectos, pero un árbol de 500 años de edad ha experimentado muchos brotes de insectos y ha vivido a través de ellos. Algo los está empujando al borde esta vez “.

¡Haz clic para puntuar esta entrada!
(Votos: 0 Promedio: 0)